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 「中国のロケット残骸落下」

 こんな見出しが一般紙の紙面をにぎわしたのは記憶に新しいだろう。中国が2021年4月29日に打ち上げたロケット「長征5号B」の残骸が、同年5月9日にインド洋に落下したのだ。

長征5号Bロケットの打ち上げ(出所:中国国家航天局)
長征5号Bロケットの打ち上げ(出所:中国国家航天局)
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 落下後には米航空宇宙局(NASA)長官のビル・ネルソン氏が、「中国がスペースデブリ(宇宙ゴミ)に関して責任ある基準を満たしていないのは明白だ」と非難する声明を発表。ただでさえ緊張している米中関係にひびを入れるようなアクシデントに「なぜ」と首をかしげた人も多いはずだ。

 実は、残骸が落下するにしても、海上など人の居住しない地点に確実に落下させる方法はあった。後述するが、技術的に決して難しい方法ではない。中国はこの点について何ら声明を発しておらず、安全に落下させる方法を採用しなかった理由は明らかではない。理由が分からない点も含めて、「国際的に無神経な中国」という印象を一層強めたのは間違いない。

 中国は20年5月の長征5号B初打ち上げでも、第1段を打ち上げ1週間後にアフリカ大陸西岸沖で大気圏に再突入させ、燃え尽きた破片をアフリカ西部のコートジボワール共和国に落下させている。この時も人的・物的被害は発生しなかったものの、長征5号B打ち上げの危険性は既に指摘されていた。それにもかかわらず中国は、落下防止対策を打たずに今回の打ち上げを実施したので、国際社会からの非難を招いた。「懲りていない」のだ。

 実際には、ロケットの破片が落下する地点を特定できなくても、地上に被害をもたらす確率は極めて低い。人が高密度に居住している範囲は、地球上で3割程度しかない陸地でもさらに限られているからだ。リスクはゼロではないにせよ、「ロケット残骸落下」といった報道があってもいたずらに大騒ぎしたり、パニックを起こしたりしないようにするのが肝要だ。

 しかし、だからといって既存の安全策を採用しなかった中国が正当化されるわけではない。NASAのネルソン長官が指摘するように、運用で確保できる安全は可能な限り確保するというのが、現在の宇宙機運用の基本原則だ。

 本稿では、長征5号Bの残骸がなぜ落下したのか、安全な場所に落下させるにはどのような対策が考えられたのか、技術的な側面から解説する。