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航続距離の延長や加速性能の改善、最高速度の向上などを目的に、電気自動車(EV)向け変速機の開発が進む。一方で、「モーター駆動のEVに変速機は不要」との意見もある。部品メーカーの開発現場を中心に取材したところ、EVの多様化を支える重要部品であることが分かってきた。

写真:Bosch、Porsche
写真:Bosch、Porsche
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 2021年11月上旬のこと。ドイツBosch(ボッシュ)は栃木県那須塩原市に構えるテストコースに、自動車メーカーの電気自動車(EV)技術者を招き入れた。EVが抱える課題を解決する技術を盛り込んだ試作車に乗せるためだ。

 技術者が体験したのは、「CVT4EV」と名付けたEV向けの無段変速機(CVT)である(図12)。Boschは「25年までに量産したい」(ボッシュパワートレインソリューション事業部トランスミッション事業室カスタマーエンジニアリングベルト統括プロジェクト1Gマネージャーの鎗田大輔氏)とする。

図1 Boschの試作車
図1 Boschの試作車
変速機を組み込んだEVを、那須塩原市に構えるテストコース(塩原試験場)に持ち込んだ。自動車メーカーのEV技術者が試乗した前の週に、筆者も同様のプログラムを体験した。(撮影:日経Automotive)
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図2 減速機をEV向け変速機に置き換え
図2 減速機をEV向け変速機に置き換え
Boschが開発した試作車のフロントフード下の様子。ベース車両は、ドイツVolkswagen(フォルクスワーゲン、VW)のEV「e-ゴルフ」だった。(撮影:日経Automotive)
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 EV向け変速機の役割は、効率の良い領域でモーターを駆動できるようにして航続距離を延長すること。さらに、駆動トルクを高めて走行性能を改善していくことである。

 アイシンやドイツZFといった変速機大手も、EV向け変速機の開発に注力する。ジヤトコは「20年代前半の量産を目指す。既に試作機を搭載した車両で性能を評価中」(同社イノベーション技術開発部部長の前田誠氏)だ。

 機械部品メーカーも熱い視線を送る。例えば日本精工(NSK)はEV向け2段変速機のコンセプトを開発済みで、「早ければ24年には(同コンセプトに搭載したデバイスを)製品化できる」(同社執行役常務 自動車技術総合開発センター所長 自動車軸受技術センター所長の近江勇人氏)と読む。