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2016年投入の日産自動車(以下、日産)「ノート e-POWER」。エンジンを発電専用に使いモーター駆動で走るシリーズハイブリッドシステムが特徴で、アクセルペダルのみで加減速を制御できる「ワンペダル」感覚が新たな乗り味として話題を呼んだ。今や他社製ハイブリッド車との差異化でも強力な武器になったワンペダル。実現の裏側には開発者たちの熱き奮闘と逆転の発想があった─。(本文は敬称略)

 「仲田さん、温かいコーヒーをどうぞ」

 「ありがとう。今朝は一段と冷えるな」

 「はい。この寒さでも走れるなんて、クルマってすごいです」

 ある冬の朝のこと。仲田直樹をチーフ・パワートレーン・エンジニア(Chief Powertrain Engineer:CPE)に据える「e-POWER」開発チームの姿は、日産の北海道陸別試験場(陸別町)にあった。「日本一寒い町」を掲げる陸別町。この日の気温はマイナス20度近い。いてつくような寒さの中、吐息が含む水分はきらめき、外気に触れる肌には針で刺されたような痛みが走る。

 「うまく良いデータを得たいものだが」

 寒さに耐える仲田は、こうつぶやきながらテストコースの端に置かれた1台のコンテナを見つめる。その正体は冷凍庫だ。車両がそのまま入るほどの大きさで、極寒ともいえる外気温よりもさらに低温、マイナス30度近くまで車両を冷やす。

仲田直樹
仲田直樹
e-POWER開発のチーフ・パワートレーン・エンジニア(Chief Powertrain Engineer:CPE)で、自身の経験を生かしてワンペダル実現にも尽力した。(写真:日経クロステック)
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 過酷な状況下でも車両の各機能が正常に動くかを確かめるための準備室というわけだ。コンテナから出た冷え切った車両は、摩擦係数が小さい低µ(ミュー)路や、圧雪路といった厳しい路面状況を模したコースを走って性能評価に臨む。

 仲田らがこの北海道陸別試験場を訪れたのは、開発を進めていたe-POWERの原形ともいえる試作シリーズハイブリッド車の性能を確かめるため。同試験場以外でもさまざまな試験やシミュレーションをこなしてきたが、これらを通して見えてきたのはe-POWERを小型車で実現することの難しさだった。