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壁に直面する世界の情報通信基盤を、光技術によって塗り替えようというNTTの「IOWN(Innovative Optical and Wireless Network)」構想。2030年をターゲットにした壮大な計画の実現に向けて陣頭指揮を執るのが、同構想の生みの親であるNTT代表取締役社長の澤田純氏だ。どのような情報通信の未来を描いているのか。澤田氏に聞いた。(聞き手=堀越 功、中道 理)

(写真:加藤 康)
(写真:加藤 康)
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IOWN構想を公表した経緯や狙いを教えてください。

 まず当社を取り巻く経営環境として、大きく3つの課題がありました。

 1点目は、どうやって世界に対抗していくのかという点です。ITや通信に必要な機器やサービスの多くは、日本製ではなく海外製です。今のインターネットはスケールメリットを奪ったプレーヤーが総取りするモデルです。こうしたプレーヤーに対抗し、自社のビジネスを広げるには、何らかのゲームを変える要素が必要になると考えていました。

 2点目は経済安全保障の観点です。新型コロナウイルスの感染拡大で分かったように、世界でヒト・モノ・カネの流通が止まってしまうと、海外の技術や資源に頼った日本のままでは厳しい環境に陥ります。自分たちで技術を持ち、関連する業界でエコシステムを作って、自立していく必要があります。

 3点目は、人工知能(AI)のニーズが広がる中、今後とんでもないデータ量が飛び交う世界になるという点です。これらのデータを分析したり伝送したりするには、膨大なエネルギーが必要になります。今の半導体を使った処理がボトルネックであり、いずれムーアの法則が行き詰まることが見えていました。

 こうした課題を解決するシーズが、NTT研究所から生まれてきました。それが2019年3月に英学術誌「Nature Photonics」に掲載された、半導体を光化する光電融合技術です。この光半導体を活用することで、エネルギー消費の問題が解決でき、自社の技術でゲームを変えていけると考えました。この技術が十分条件となり、IOWN構想を世に出すきっかけになりました。