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 島津製作所の子会社である島津産機システムズ(大津市)、エス.ラボ(京都市)、第一セラモ(滋賀県東近江市)、近畿大学が、金属3Dプリンター(アディティブ製造装置)の共同研究を開始した(図1)。「導入・利用コストが高い」「アフターサービスが十分ではない」「日本メーカーの需要に即した製品が少ない」といった課題に対応すべく、各メーカーと大学がそれぞれの専門性を持ち寄り、純国産での装置と材料の開発を進める。

図1 金属3Dプリンターの共同研究を始めた3社の代表者
図1 金属3Dプリンターの共同研究を始めた3社の代表者
左からエス.ラボの柚山精一社長、第一セラモの川北晃司社長、島津産機システムズの中西典顕社長。左後ろにあるのがエス.ラボ製の造形機、右後ろが島津産機システムズの脱脂焼結炉。(出所:日経ものづくり)
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相互に装置と材料を

 対象は「材料押出」(Material EXtrusion:MEX)方式の金属3Dプリンター。金属粉末とバインダー(プラスチック)を混練したコンパウンドを積層造形した後、脱脂・焼結して立体モデルを完成させる(図2)。造形装置はエス.ラボが、焼結炉は島津産機システムズが、材料は第一セラモが中心となって開発する。

図2 MEX方式の金属3Dプリンターで造形したサンプル
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図2 MEX方式の金属3Dプリンターで造形したサンプル
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図2 MEX方式の金属3Dプリンターで造形したサンプル
MEX方式では、造形したあとに脱脂・焼結して完成させる(a)。内部が空洞になったような形状も造形可能だ(b)。(出所:日経ものづくり)

 共同研究では各社の拠点に装置・材料を置いて効率的に研究を進め、材料ごとの最適な処理条件の見極めや装置・材料の改良に取り組むとともに、専門知識がなくても金属3Dプリンターを活用できるようにするためのノウハウを確立していく。また、近畿大学次世代基盤技術研究所特任教授の京極秀樹氏が研究全体の評価・指導に当たる。

 共同研究と同時に、装置や材料の販売も3社で連携して進めていく。まずは造形装置と焼結炉を組み合わせたシステム一式で約3000万円で提供するとしており、ユーザーからの要望も吸い上げていく計画だ。