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自己再生し、浄化能力を維持し続ける。こんな夢のような触媒「インテリジェント触媒」を開発したのがダイハツ工業だ。触媒にも自動車にも素人だった技術者の新鮮な発想が実を結んだ。

 触媒が自己再生し、初期性能を維持し続けるという、ダイハツ工業の「インテリジェント触媒」が2002年10月に発表されてから2年半になる。
 この間、同社の新型車が登場するたびにこの新触媒が搭載され、最近では、軽自動車のみならず、トヨタと共同開発したリッターカー「ブーン」(トヨタ)とパッソ(ダイハツ)や、2005年2月に発売されたばかりのトヨタ「ヴィッツ」に搭載されたダイハツ製の3気筒・1.0Lエンジンにも、このインテリジェント触媒は採用されている。
 「小さなクルマを作る当社だからこそ、この触媒の意味もより大きなものになると思います」
 そう語るのは独自の発想で触媒をゼロから見直し、インテリジェント触媒の実用化にこぎつけた、同社材料技術部主査の田中裕久氏である。
 「軽自動車は、多くが生活の足として使われます。交通量の多い街中を走る軽自動車であるからこそ、排ガスがクリーンであることは重要です。一方で、軽自動車には価格の安さが求められます。環境に良い技術を、より安価にする。そこに、挑戦すべき技術的な課題がありました」