インターネットを使ったコミュニケーション・サービスの1つ。インスタント・メッセージを使うと,複数のユーザー間でインターネット経由のチャットが可能になる。マイクロソフトの「MSN Messenger Service」やドコモ エーオーエルの「AOLインスタント・メッセンジャー」などがある。

 インターネットに接続してインスタント・メッセージ・ソフトを起動しておくと,チャットの呼び出し(インスタント・メッセージの着信)があれば,すぐに画面に表示される。このメッセージに対して,すぐに返信することもできる。テキスト・ベースのメッセージに加えて,画像やサウンド・ファイルを送信可能にしたり,チャットそのものを音声で実行できるインスタント・メッセージ・ソフトも増えてきた。

 チャットをしたい相手にメッセージを送る場合,相手のパソコンがインターネットに接続しているかどうかを事前に調べられる。もし相手がインターネットに未接続の状態でも,メッセージを送っておけば,相手が接続した時点で知らせる仕組みになっている。