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 知り合いの輪を広げることを主目的にしたWebサイト。会員にならなければサイト内を閲覧することができない閉じたコミュニティを形成している。既に会員になっている人からの招待がなければ入れない招待制のサイトが多い。国内ではmixiやGREEなどが有名。

 会員間でメッセージなどをやり取りし、承認手続きを経て、互いを友人として自分のページに登録していく。現実世界での知り合いを招待したり、サイト内で交流のあった会員に承認を依頼するなどして、新しい友人が増えていく仕組み。通常は、会員ごとのページに、それぞれプロフィルや日記、写真などを公開でき、それらの閲覧を友人のみに限定するなどの機能がある。

 Webサイトの種類としての呼称ではなく、インターネットで提供されるサービスの一つとして「ソーシャルネットワーキングサービス」と呼ぶこともある。